Menu
the REFERENCE

Beacons: wat hebben ze (jou) te vertellen? (deel 1)

iBeacons zijn al een tijdje op de markt maar toch lijkt het niet allemaal rozengeur en maneschijn te zijn. Lees in dit eerste deel hoe ze ontstaan zijn en hoe ze werken.

mobile-labs

Cupertino, juni 2013 - Op het jaarlijkse Apple WWDC event keynote toonden Tim Cook en kompanen traditiegetrouw met veel enthousiasme en superlatieven de nieuwste snufjes van het toen nieuwe iOS 7 besturingssysteem. Tijdens de twee uur durende show keek ik uit naar de samenvattende “SDK feature listing” slides, want daarin stonden de concrete nieuwigheden. Hoe groter de naam van de feature, hoe belangrijker. Het was daar dat we voor het eerst “iBeacons” gepresenteerd kregen.

Apple WWDC 2013

De oorsprong van beacons

Onmiddellijk begonnen ontwikkelaars op sociale kanalen te speculeren hoe de technologie zou werken en wat de mogelijke innovatieve toepassingen konden zijn. Ze kwamen er al snel achter dat je met iBeacons kon bepalen hoe ver een persoon zich met zijn iPhone bevond. Achteraf bleek de technologie redelijk eenvoudig: in de iBeacon zit een Bluetooth 4 Low Energy (LE) chip en deze zendt een signaal uit. In de iPhone/iPad zit eveneens een chip en deze ontvangt het signaal. De iPhone meet voortdurend de kwaliteit van het ontvangstsignaal of Received Signal Strength Indicator (RSSI): hoe dichter je staat bij de beacon, hoe beter het signaal. Hoe verder je staat, hoe meer ruis en dus slechter het signaal. Op basis hiervan kun je een afstand meten en “discrete” zones bepalen, namelijk: iemand staat heel dicht, iets verder, ver, heel ver of buiten bereik (theoretisch maximaal 70 meter).

Via een applicatie (want dat is een conditio sine qua non) op de iPhone kun je met iBeacons communiceren, zelfs acties koppelen aan zones of een specifieke afstand. Zo is het bijvoorbeeld mogelijk om tijdens de eindejaarsperiode een iBeacon in het schuimwijnrayon te leggen. Als een potentiële klant in de buurt staat, ontvangt hij onmiddellijk een ‘5 kopen + 1 gratis’-promotie van een specifiek merk. De koper krijgt dan een icoon in zijn ‘lock screen’ of een aansporend bericht te zien, ook al is de applicatie niet actief of in background modus. Als een klant vervolgens het icoon ‘swiped’, of op de push notificatie drukt, verschijnt de promotie. Een goede mobiele applicatie toont niet zomaar een standaardpromotie, maar een meer relevante actie op basis van aankoopgedrag, favoriete merk, smaak,… Kortom, de app kent je voorkeuren en linkt die met de afstandsdata en visualisatie.

Je kunt ook het detectieconcept omdraaien door bijvoorbeeld een iBeacon in je wagen te plaatsen. Stap je uit met je iPhone en kom je in een ‘far’-zone terecht? Dan slaat een parkeerapplicatie via de gps (geolocatie) de juiste locatie op. En zo weet je iPhone precies waar je auto geparkeerd staat, zonder complexe handelingen.

Door het combineren van meerdere iBeacons (min. 4) is Indoor Location Based Tracking mogelijk. Op basis van triangulatie kun je in real time redelijk precies de locatie van een persoon detecteren. Hoe meer iBeacons in een ruimte, hoe nauwkeuriger je een toestel en zijn gebruiker kunt opsporen. Hierbij is een goede kalibratie en configuratie van de iBeacons essentieel en dit vraagt dus de nodige tijd.

iBeacons kunnen naast afstandsdetectie ook andere sensoren bevatten. Zo komen vaak accelerometrie (beweging)- en temperatuursensoren voor. Er bestaan vandaag eveneens iBeacons die je zelf kunt samenstellen en voorzien van: vochtigheidssensors, barometers, kompas, infrarooddetectie, gyroscopen,... Deze sensors sturen dan hun data door via de Bluetooth-module naar een smartphone. Verschillende combinaties zijn hierbij mogelijk, bijvoorbeeld: bevind je je in een straal van 8 m, bij een temperatuur hoger dan 28° C en een lage vochtigheid? Dan krijg je het bericht dat het plantje in de veranda in de vlakke zon staat en dringend water nodig heeft! 

 

Voorwaarden die iBeacons succesvol maken

Vooreerst is een smartphone met Bluetooth 4LE aangewezen. Apple heeft dat goed begrepen en voorziet al sinds de iPhone 4S / iPad 2 dat hun mobiele toestellen iBeacon compatibel zijn. Android is een ander verhaal: enkel toestellen met Android 4.3 of later, kunnen iBeacons detecteren. Meestal zijn dit de iets duurdere/betere toestellen die ongeveer 2 jaar geleden op de markt kwamen.

De meeste iBeacons werken op batterijen, zodat je ze makkelijk overal kunt ophangen. De levensduur van de batterij hangt af van twee zaken: de signaalafstand die de beacon moet overbruggen en de frequentie van zijn pulssignaal. Worden beide maximaal benut? Dan kan de knoopcel al na 4 weken op zijn. Maar met een goede configuratie en energiebesparende technieken gaan ze vandaag 1 jaar of langer mee. Wil je zonder batterijen werken, dan moet je per iBeacon een externe voeding voorzien.

Een ander heikel punt: Bluetooth is nog steeds een radiosignaal. Dit signaal kan verstoord worden door de gebruiksomstandigheden. Zo wordt het 2.4GHz signaal geabsorbeerd door water en dus ook door mensen. Concreet wil dat zeggen dat de afstandsdetectie verzwakt naarmate er mensen door het signaal lopen. Daarnaast verstoren WIFI hotspots, en zelfs microgolfovens, met hun elektromagnetische straling de RSSI meetgegevens voor afstandsmeeting van de iBeacons. 

Naast technische ook functionele beperkingen

Geen applicatie, geen iBeacon-magie. Met andere woorden: als handelaar kun je maar profiteren van iBeacons zolang de eindgebruiker jouw applicatie downloadt, opent en je vertrouwt om de locatiediensten te gebruiken. Daarnaast moet vanzelfsprekend ook de Bluetooth op zijn smartphone aanstaan. Ook al werkt er meer en meer randapparatuur met Bluetooth 4LE en is er een beperkte impact op de batterij toch valt er nog steeds een groot deel van de potentiële gebruikers uit de boot.

Handelaars kunnen op tal van websites iBeacons kopen en in hun winkel plaatsen. Maar daarmee is het verhaal nog niet gedaan. Een uitstekende configuratie van iBeacons is essentieel en moet bovendien heel nauwgezet gebeuren. Vaak is dit een omslachtig proces, want de iBeacons moeten voor veel configuratie systemen in de buurt zijn als je ze wilt configureren via een smartphone/tablet of computer.

iBeacons werken op basis van een uniek nummer (UUID), en een aantal andere nummers zoals Major en Minor. Een iBeacon zendt deze uit, zodat je software weet om welke beacon het precies gaat en er vervolgens acties kan aan koppelen. Een UUID toekennen is niet moeilijk als je over één beacon beschikt. Maar heb je er vijftig in de buurt liggen, dan moet je gericht taggen om te weten welke beacon je aan het configureren bent. De software ziet ze immers allemaal en een beacon kun je niet altijd eventjes uitzetten.

Ook het onderhoud mag je niet onderschatten. Zeker op locaties waar er tientallen iBeacons aanwezig zijn. Je moet dan regelmatig checken of ze er nog hangen (soms nemen mensen ze mee uit nieuwsgierigheid), nog steeds werken en of de batterij niet bijna leeg is. Om dit te kunnen doen, moet je via een configuratie-applicatie contact hebben met de iBeacon. Wanneer je een iBeacon vervangt, moet de nieuwe uiteraard dezelfde instellingen hebben als de oude. Dus een goede inventaris en een duidelijk overzicht is noodzakelijk. Het perfecte voorbeeld is het ‘iBeacon Brooklyn museum’- project. Toen heeft men maar liefst 150 beacons uitgerold op een oppervlakte van 4,65 hectare en liep het niet allemaal zoals gepland.

Door UUID’s te gebruiken, komen helaas potentiële beveiligingsproblemen bovendrijven. Security experts spreken van ‘iBeacon spoofing & piggybacking’.

Spoofing wil zeggen dat je een iBeacon kunt klonen: een andere beacon voorzien van dezelfde UUID. Sommige fabrikanten leveren standaard al hun beacons met dezelfde UUID en dat vormt een gevaar. Want als je deze beacons niet aanpast naar een eigen uniek UUID, kan iemand anders dezelfde iBeacon kopen, je applicatie downloaden en de activiteiten gekoppeld aan deze iBeacons (zoals acties en kortingen) triggeren. Dit alles zonder fysiek aanwezig te zijn in je winkel. Het is helemaal niet moeilijk om een UUID te laten generen. Personen met verkeerde bedoelingen zouden dan ongeveer 500 miljoen pogingen moeten uitvoeren om het nummer te vinden.

Piggybacking is zelfs nog gevaarlijker. Stel: je hebt een winkel en gebruikt iBeacons om gepersonaliseerde promoties te geven aan je klanten. Echter, een concurrent bemachtigt, via een scannerapplicatie, jouw iBeacon UUID’s en integreert ze in zijn eigen applicatie. Resultaat? Telkens klanten jouw winkel binnenstappen en ze hebben de applicatie van je concurrent geïnstalleerd, krijgen ze de, uiteraard veel voordeligere, promoties uit de winkel van je concurrent te zien!

Gelukkig zijn iBeacon development platformen zoals Estimote op de hoogte en bouwen ze meer en meer specifieke beveiligingssystemen in om dergelijk misbruik te voorkomen.

 Het antwoord van Google: Eddystone Open source beacons

We hebben het al de hele tijd over iBeacons. Maar vorig jaar kwam Google met een nieuwe open source beacon standaard op de proppen. Ook op Bluetooth LE die cross platform werkt: dus zowel op Android als iOS devices. Niet echt nieuw, want de huidige iBeacons kun je ook uitlezen met Android smartphones via bepaalde frameworks zoals Estimote en Radius. Het grootste verschil zit in het werkingsprincipe. Eddystone beacons werken zoals QR tags: na detectie door de smartphone sturen ze een url door die dus een webpagina of een specifieke applicatie opstart. Eddystone beacons zitten veel dieper verweven in de nieuwe Google Nearby Api en hebben de veiligheid en configuratie een stuk eenvoudiger gemaakt. Bestaande Bluetooth LE beacons kunnen Eddystone-compatibel worden met een eenvoudige firmware update.

 

In onze volgende post zullen we iets dieper ingaan op de toepassingsgebieden.

 Geïntrigeerd door iBeacons en hoe jij ze kan inzetten? Contacteer TheReference/Mobile vandaag nog! 

 

Op de hoogte blijven?

top
more than digital
The Reference is niets zonder haar klanten. Melexis is een beursgenoteerde wereldspeler in de halfgeleider- en sensorenindustrie. We hielpen Melexis de toekomstige groei van het bedrijf te faciliteren door het merk te vernieuwen, de volledig nieuwe corporate website te bouwen en de exploitatie van de online kanalen vorm te geven. Lees meer over deze klant.